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苹果正寻求下一代LiDAR传感器,青睐半导体制造方案

据路透社近日援引多位知情人士的消息称,苹果公司正与至少四家LiDAR(激光雷达)公司谈判,商讨为其供应用于自动驾驶汽车的下一代LiDAR传感器。众所周知,苹果有一个神秘的“Project Titan”汽车项目,虽然其规模已被苹果缩减,但此次寻求下一代LiDAR传感器又提供了新的证据,表明苹果仍热衷于自动驾驶汽车业务。
这些知情人士称,苹果正在寻求比当前技术更小、更便宜、更容易批量生产的LiDAR传感器。其中一位知情人士说,苹果此次对下一代LiDAR传感器的要求较高,必须要有“革命性设计”。这些知情人士拒绝透露苹果所接触的公司名称。
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上图为苹果早在2014年就申请的一件LiDAR发明专利,苹果当时应该是第一家革新经典LiDAR方案试图应用于消费电子领域的厂商。时至今日,完全有理由相信苹果肯定已经储备了多种3D扫描方案。
分析人士称,此举表明苹果希望开发整个硬件链,以指导自动驾驶汽车。与此同时,与汽车制造商和投资者一样,苹果也加入到了寻找该领域获胜技术的大军。
当前的LiDAR传感器系统,包括已安装在苹果自动驾驶测试车辆上的Velodyne公司的设备,都使用激光脉冲来提供汽车周围环境的精确3D图像。但这种系统的费用高达数万美元,并使用机械部件来对道路进行激光扫描。
这使得这套系统的体积太大,容易出现故障。据麦姆斯咨询此前报道,目前全球已涌现出数十家LiDAR初创公司,自2016年以来已吸引10多亿美元的投资,来研发体积更小、更便宜、功能更强大的新系统。
在寻求新一代LiDAR传感器的同时,苹果正在扩大路测,并从特斯拉和谷歌等公司招聘关键员工。目前尚不清楚苹果“Project Titan”项目的目标是制造自己的汽车,还是提供自动驾驶汽车的硬件和软件,同时与合作伙伴合作推出整车系统。
结合LiDAR传感器、计算和软件的“感知堆栈”
但一位知情人士表示,从苹果对经济型LiDAR传感器的兴趣中可以清楚地看出,苹果希望能够掌握结合LiDAR传感器、计算和软件的“感知堆栈”,以驱动自动驾驶汽车,具体汽车由谁制造并不是苹果关注的重点。
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苹果员工背负配备LiDAR的背包,收集城市道路数据
其中两位知情人士称,除了评估潜在的外部供应商,苹果可能还在自己内部开发LiDAR传感器。这与谷歌母公司Alphabet旗下自动驾驶公司Waymo所采取的方式类似,即组装传感器和计算机系统,同时购买菲亚特克莱斯勒的汽车进行路试。
了解内情的第二位知情人士称,苹果公司通过研究“感知堆栈”获得了很多选择。此外,“将乘用车推向市场真的非常非常困难,苹果现在还没有理由马上跳进去。”
苹果关注降成本,青睐半导体制造
这些知情人士认为,苹果正在寻求的设计,可能是用传统的半导体技术制造的。利用半导体制造的规模效应,才有可能将LiDAR传感器价格从数万、数千美元降至数百美元,类似于手机和其他设备中的芯片。
另外,苹果还希望这些传感器能够探测前方数百米的距离。分析人士称,长距离需求表明,苹果对全自动驾驶汽车感兴趣,而不是目前应用的自适应巡航控制(ACC)等有限的功能。
一位知情人士称:“苹果对当前常见的大部分LiDAR传感器并不感兴趣,他们需要一款革命性的设计。”

(责任编辑:ioter)

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